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Aucun animal n’a été blessé dans la réalisation de cette chronique.

Les bords plumés du givre scintillaient sur la route dans mes phares alors que je me dirigeais prudemment vers l’ouest. Mon véhicule a été le premier à emprunter le sentier en cette fraîche matinée, laissant des traces fraîches à 5 heures du matin.

Je peux être un peu grincheux lorsque mon alarme matinale sonne avant le lever du soleil. Pourtant, je suis debout, bien nourri et prêt à partir les jours de chasse.

Le premier jour de la saison a été un désastre. Je me dirigeais vers Skull Creek avec une vignette rare pour un élan mâle à tirage limité dans la poche de mon manteau à fermeture éclair et un partenaire de chasse expérimenté derrière le volant. Nous pensions qu’il était trop tôt pour espérer récolter un élan, mais nous avions hâte de sortir de la maison et de profiter des feuilles de peupliers et de trembles embrasées par l’automne.

J’aime qualifier les chasses de début de saison de missions de repérage pour ne pas avoir à admettre que je me suis fait avoir.

Avant que nous n’atteignions la destination choisie, un troupeau d’élans de quelques dizaines de têtes s’est détaché du fond et s’est dirigé vers nous.

Il y avait très peu de temps pour réagir, mais mon .30-06 était déchargé et enfermé dans son étui rangé à l’arrière du 4×4.

« Prends ton arme », a insisté Frank après avoir quitté la double voie pour un endroit sûr.

Après des années de chasse à l’élan, il comprenait l’urgence de la situation. Je n’avais pas encore vu le majestueux mâle qui suivait la petite bande et je n’étais pas préparé à l’activité sérieuse de la chasse – je me contentais d’être un simple spectateur tandis que nous gravissions la pente raide vers les sommets dans de confortables sièges baquets.

J’ai mis mon fusil à l’épaule pour ma première tentative de recherche de fourrure dans la lunette, sans succès. Frank m’a rappelé que je devais utiliser mon œil gauche.

Certaines choses semblent si naturelles, comme lever un fusil pendant une chasse, que j’oublie que mon œil droit, inutile, n’est plus là que pour la décoration.

J’ai repositionné mon arme sur le côté gauche, aligné le tir et pressé la détente. Malheureusement, j’ai envoyé la balle inoffensive sur le dos du béhémoth. J’aimerais dire que c’était un raté rare, mais même avec deux bons yeux, je n’ai jamais été un grand tireur.

Les deux heures suivantes ont été passées à chercher des traces de sang et à me sentir idiot. Le seul sang sur la scène était le mien. J’ai cassé un lacet plus tôt ce matin-là et je n’avais pas de rechange. J’ai opté pour une paire de bottes plus légères, pensant qu’elles iraient bien. Elles ne l’étaient pas.

Pendant la longue randonnée sur la crête suivante, je pouvais sentir mes pieds se couvrir d’ampoules. Je ne pouvais rien faire d’autre que de continuer à avancer. Lorsque je suis rentré chez moi, j’étais blessé, physiquement et émotionnellement. Cependant, à ce moment-là, je n’avais aucune idée de ce qui nous attendait au cours de cette saison de deux mois. Frank, lui, le savait. Il a vécu des décennies de chasse dans le nord-ouest du Wyoming.

Il sait à quel point la chasse au wapiti peut être difficile et il m’a enseigné la leçon qu’il a apprise pendant toutes ces années en aidant sa famille et ses amis à chasser près de chez lui, dans la région de Heart Mountain. Beaucoup de gens pensent que le tirage de la vignette est la partie la plus difficile, moi y compris. Avant de faire le point à la fin de ma saison. J’ai vite appris que la chasse à l’élan serait une véritable aventure.

La chasse suivante est venue après de multiples vérifications de mon arme. Je suis arrivé à la maison de Frank deux heures avant l’heure légale de tir. La première chose qu’il a faite a été de me donner un nouveau lacet et de m’encourager à être prêt.

« On ne peut pas dire quand la prochaine opportunité se présentera, mais tu dois être prêt », a-t-il dit.

Le « cette fois » était implicite.

Frank sait pour les disparitions. C’est un excellent tireur et il connaît mieux que quiconque l’arrière-pays de la forêt nationale de Shoshone. Pourtant, tout chasseur expérimenté a au moins une histoire d’échec – le genre qui vous empêche de dormir la nuit à cause des regrets.

À partir de ce moment-là, j’ai essayé d’écouter et de ne pas perdre de vue l’objectif. À pied, en camion et à cheval, nous avons saisi toutes les opportunités malgré les conditions difficiles des nombreuses chasses. Honnêtement, je peux supporter le froid. Mais quand il se joint au vent du Wyoming, ma détermination faiblit.

En me regardant, vous pourriez penser que je suis bien isolé. En y réfléchissant, je ne me rappelle pas avoir jamais eu froid au ventre à la chasse. D’une manière ou d’une autre, je n’ai jamais réussi à faire pousser une couche de graisse chauffante sur mes doigts, mes orteils ou mon nez.

Je me rappelle encore avoir rêvé de chasses aventureuses quand j’étais enfant. J’avais un pistolet à billes Daisy. Heureusement pour les écureuils de la cour, j’étais un mauvais tireur à l’époque aussi.

Quand j’étais jeune, j’ai lu presque tous les livres sur Daniel Boone et Davy Crockett. J’adorais regarder « Wild Kingdom » de la Mutual of Omaha et je pensais que lutter contre des pythons était un travail raisonnable. Je trimballais ce pistolet à air comprimé partout, faisant souvent du vélo avec le guidon dans ma main gauche et mon Daisy chargé à bloc dans la droite. Pourtant, dans les rêves de ma jeunesse, je n’aurais pas pu imaginer plus d’aventure que celle que Frank et moi avons trouvée.

Au cours de nos multiples voyages dans la nature, nous avons escaladé des collines escarpées, presque renversé le camion, traversé à cheval les espaces escarpés entre le désert et les sommets, bloqué ce même camion le jour le plus froid et chassé un troupeau qui semblait connaître tous nos mouvements avant que nous n’y soyons. Nous avons souvent vu le troupeau, mais toujours à des distances impossibles à gérer, sur des terrains privés ou avant et après la période légale de chasse.

C’était la première fois que je voyais Frank (ou quelqu’un d’autre) à environ 1 mètre au-dessus de lui, alors que j’étais assis sur le siège passager de son camion. Mais c’était loin d’être la première fois qu’il me sauvait la mise. Frank est comme l’ours Smoky. Il a l’apparence d’un grizzly aux dents acérées, mais ne cherche qu’à éteindre les incendies. Je n’aurais pas pu trouver un meilleur guide dans les montagnes.

On a eu beau essayer, je n’ai jamais tiré après cette première gaffe. Pourtant, je n’étais pas découragé.

Passer du temps avec mes amis et voir nos fabuleuses ressources naturelles pendant la chasse était une aventure plus que suffisante pour faire les meilleurs moments de ma vie.

La partie la plus difficile de la fin de la saison, après être devenu accro à l’observation des premières lueurs du matin qui chatouillent les sommets enneigés, est d’être obligé de retourner dans le monde des adultes.


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