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Yuletides d’antan – Columbia Metropolitan Magazine

Si l’esprit de Noël englobe des choses telles que l’amour de la famille, la convivialité, les sentiments chaleureux, la bonté, l’enthousiasme et la foi, alors ma défunte mère était la quintessence de cet esprit. De nombreux adjectifs semblent appropriés pour décrire son amour de la vie en général et de la saison des fêtes en particulier, mais pour moi, aucun n’est plus approprié que le mot joyeux. Elle avait toujours une étincelle dans les yeux, une excitation haletante dans son être lorsque même la plus ordinaire des entreprises de vacances était en cours, et elle exsudait constamment… joie de vivre.

Elle était la gaieté personnifiée, et une bonne partie de sa joie de vivre a trouvé son exutoire dans la célébration de la saison des fêtes en s’attachant fermement aux traditions sacrées associées à la décoration, à la préparation des aliments, aux observances religieuses et aux diverses façons d’exprimer les souhaits de la saison. Elle se serait volontiers glorifiée de porter le manteau d’être décrite comme « vieux jeu » à tout moment, et lorsqu’il s’agissait de célébrer Noël, son adhésion à la tradition atteignait le niveau de la pure passion.

Quand nous étions jeunes, mes frères et sœurs et moi participions tous aux activités de Noël de maman. Puis il y a eu une période de ma vie où j’avais tendance à rejeter son enthousiasme comme étant désespérément démodé ou quelque chose qui était un peu en dessous de ma dignité d’adulte. L’âge avançant, cependant, m’a montré l’erreur manifeste de cette façon de penser, et chaque année, à l’approche de Noël, un merveilleux accès de nostalgie s’empare d’un coin de mon âme. Je me rends compte aujourd’hui qu’être démodé en ce qui concerne cette fête n’est en fait jamais démodé, et c’est dans cet esprit que je vous propose quelques réflexions sur la façon d’apporter les joies de Noël d’antan au monde d’aujourd’hui.

Bien que l’anticipation, qui frise l’anxiété pure et simple, et l’excitation débridée associées aux cadeaux ne fassent plus vibrer votre être le plus profond ni le mien, les bons souvenirs associés à cette saison peuvent réchauffer les pensées comme un feu de bois crépitant par une journée de froid glacial. Sans tenir compte de la myriade de soucis, de problèmes et de perspectives changeantes associés à des réalités telles que le fait de gagner sa vie, les conflits du monde actuel ou l’âge avancé, les traditions de Noël peuvent être une source d’inspiration. et devraient être une fontaine de jouvence magique, bien que temporaire, pour tous et chacun. C’est une période d’une quinzaine de jours où l’enfant caché en chacun de nous refait surface et où nous sommes merveilleusement rajeunis. La résurrection de ces jours glorieux des Noëls passés peut résonner dans les couloirs de la mémoire avec la clarté et le charme d’une cloche d’église sonnant un matin d’hiver calme.

Pour beaucoup, aucun souvenir de Noël n’est plus puissant et poignant que les délices de ce que l’on pourrait appeler un « Noël naturel » – l’utilisation de matériaux provenant de la nature à des fins décoratives. Ma mère était frugale à l’excès, ce qui explique sans doute en partie son insistance à utiliser abondamment des matériaux issus du monde naturel. Après tout, ils étaient gratuits. Mais elle s’est également rendu compte que les décorations à base de branches de conifères, de vignes, de baies, de gui et autres avaient une beauté qui transcendait de loin les « trucs du commerce » artificiels. Elles sentaient merveilleusement bon, étaient belles et dissipaient immédiatement toute idée de gigantisme ou d’artificialité. Même le simple effort nécessaire à la collecte des matériaux avait un attrait particulier.

Pour nous, la décoration a toujours commencé par l’arbre de Noël familial. De nos jours, pour obtenir un arbre, il faut s’arrêter dans un magasin, voir des arbres coupés dans un terrain vague ou récupérer un arbre artificiel stocké dans le grenier. Même choisir et couper son propre arbre ne signifie rien d’autre que de se rendre dans une ferme d’arbres de Noël voisine et de se promener jusqu’à ce que l’on trouve l’arbre qui plaît à la famille. Par contraste, durant mon enfance, presque tout le monde coupait son propre arbre, et il ne provenait pas de rangées soigneusement plantées et taillées.

Notre recherche de l’arbre parfait a commencé à Thanksgiving, le jour de l’ouverture de la saison de la chasse au lapin. Alors que nous nous promenions dans l’habitat probable des lapins de garenne avec nos beagles, papa et moi avons examiné visuellement chaque arbre prometteur. Ceux qui avaient du potentiel seraient classés dans nos esprits comme « possibles » au moment de la coupe des arbres, des semaines plus tard. Le jour J, toujours un dimanche après-midi, une semaine à dix jours avant Noël, toute la famille s’entassait dans la voiture et partait. Mes frères et sœurs et moi étions très excités, tandis que maman, dont le point de vue sur tout ce qui est lié à Noël correspondait à l’impatience, à l’anticipation et à la joie d’un enfant de 8 ans, était tout à fait dans l’esprit des choses.

En plus de la coupe des arbres, le gui était un must. Cela s’est avéré être une aubaine pour moi, grâce au processus privilégié pour l’obtenir. Dans certains endroits, le gui pousse bas et peut être ramassé facilement par sacs entiers. Faites un tour de canoë en hiver sur une rivière des Lowcountry, et vous verrez de grandes grappes de ce parasite vert coriace, chargées de baies blanches cireuses, orner les arbres. Le long de ces cours d’eau, vous pouvez récolter suffisamment de baies pour déclencher une épidémie de fièvre du baiser en un rien de temps. Là où j’ai grandi, par contre, le gui était relativement rare. Lorsque vous trouviez un feuillu parsemé de touffes, elles se trouvaient invariablement en haut de l’arbre. Pourtant, cette inaccessibilité représentait précisément le genre de défi qu’un adolescent aventureux appréciait.

En principe, le gui pouvait être obtenu de trois façons. Parfois, il était possible, à condition d’avoir suffisamment d’agilité et d’être pratiquement dépourvu de peur et de bon sens, de grimper à l’arbre. Une deuxième méthode consistait à lancer des pierres ou des bâtons sur les touffes de verdure. Ma tactique préférée, cependant, consistait à les abattre avec une carabine de calibre 22. Il fallait être un expert en tir, mais le défi faisait partie du plaisir. Je me souviens très bien de la joie de maman lorsque je rentrais à la maison avec un beau lot de gui. Elle préparait la verdure fraîche comme si c’était l’équivalent des cadeaux des Rois Mages, l’ornait d’un ruban rouge et se mettait immédiatement à la suspendre aux endroits appropriés de la maison.

Un autre matériau décoratif que maman accueillait toujours avec plaisir était le bout des branches des acacias. Elle désarmait les épines abondantes en les garnissant de gouttes de gomme colorée, ce qui permettait d’attirer l’attention de façon inhabituelle et attrayante. Si quelques gouttes de gomme disparaissaient mystérieusement à cause des déprédations des jeunes gourmands, elle les remplaçait discrètement. Conformément à la bonne volonté de la saison, elle ne s’est jamais plainte de l’absence de bonbons.

Les arbres à gui et à gouttes de gomme étaient simples, élégants et ne demandaient que peu de temps, mais d’autres favoris de Yuletide demandaient un effort considérable. Parmi les meilleurs exemples, citons les couronnes et les centres de table fabriqués à partir de matériaux naturels tels que des noisettes encore dans leur coque, des cônes de pruche, de diverses espèces de pins et d’autres arbres à feuilles persistantes, des boules de prunier et de sycomore, des cosses d’asclépiade, de vieux nids de guêpes, de petits nids d’oiseaux et autres, le tout appliqué sur une base en bois à l’aide d’un pistolet à colle.

Les boules de sycomore et de mélèze peuvent être trempées dans un mélange de farine et d’eau, puis séchées pour leur donner l’aspect d’une boule de neige miniature ou peintes au pistolet en argent ou en or. Une autre approche consistait à fabriquer des décorations exclusivement à partir de noix – noisettes, noix noires, noix de caryer, glands, noisettes et chinquapins. Pour varier l’aspect visuel, maman incluait toujours quelques noix de caryer et des glands encore dans des coques partiellement ouvertes.

En accord avec les couleurs de Noël, la forme femelle du houx avec ses baies rouge vif était invariablement une partie importante de la décoration de Noël. On le façonnait en suspension de porte, on l’utilisait comme bordure autour des portes et des fenêtres, on l’étalait sur les cheminées, on l’associait aux bougies, etc. La recherche d’un arbre chargé de baies était un aspect habituel de la recherche de l’arbre de Noël parfait.

Le cèdre était un autre arbre à feuilles persistantes très utilisé. Couper des branches de cèdre ornées de nombreuses petites baies bleu-vert, puis les associer à du houx, du pyracantha, du nandina, de la reine-amère ou d’autres plantes chargées de baies était un autre moyen de se tourner vers la nature à Noël. Mais papa ne voulait pas de cèdres comme arbre de Noël. Malgré leur forme, il soutenait qu’il ne valait pas la peine de s’en occuper pendant le processus de décoration, étant donné la façon dont ils collent et piquent la peau. Par contre, il reconnaissait volontiers que l’utilisation du cèdre à d’autres fins décoratives apportait un arôme agréable à la maison.

Faire des guirlandes de pop-corn pour l’arbre familial en utilisant le maïs que nous avions cultivé, décortiqué, égrené et éclaté était un autre rituel saisonnier. Le plaisir était double car certains des grains éclatés étaient salés et beurrés ou mélangés à de la mélasse pour faire des boules de pop-corn. Il n’était jamais aussi agréable de se lécher les doigts que pendant ce processus merveilleusement salissant.

Souvent, les parties non comestibles des animaux chassés étaient transformées en tentures murales ou en centres de table pour les fêtes de fin d’année. Bien que les matériaux nécessaires n’étaient pas disponibles dans ma jeunesse, de grandes histoires de conservation ont changé les choses sur ce front. Les bois de cerf mélangés à de la verdure peuvent être ravissants, et il en va de même pour une paire d’éventails de dinde sauvage associés à de la verdure comme centre de table. Il est également possible de créer des tentures murales ou de porte en mélangeant des remises, des plumes, des queues de cerf de Virginie, des gousses de robinier et d’autres éléments similaires.

Le point essentiel de tout ceci est de rappeler qu’il y a deux ou trois générations, les gens se tournaient directement vers les richesses de la nature pour préparer Noël. Le résultat final était une beauté simple et une connexion saisonnière avec la bonne Terre. Ce lien avec la nature était une partie intégrante et importante de la vie tout au long de l’année, il était donc normal qu’il figure en bonne place dans les célébrations de Noël.

Pensez à mettre un peu du passé dans le présent de Noël. Les touches décoratives ne sont qu’une des nombreuses possibilités. Les produits alimentaires, par exemple, réclament une attention particulière. Dans ma famille, un mois de décembre sans trois ou quatre gâteaux à la compote de pommes de maman, préparés le week-end après Thanksgiving et rangés dans une pièce froide pour être oints chaque semaine de quelques cuillerées de jus de pomme pendant que les saveurs se mélangent et se marient de manière magique, aurait été impensable. Chaque famille a probablement des plats aussi vénérés, et ils peuvent devenir une partie de la célébration annuelle. Il en va de même pour les activités religieuses spéciales, les chants, l’organisation d’une fête ou d’une journée portes ouvertes, et bien d’autres choses encore. Réfléchissez à ce qui a été particulièrement significatif pour vous et les vôtres au fil des ans, et vous aurez un bon départ pour créer votre propre version durable et attachante d’un Noël à l’ancienne.


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