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Patty Cannon Estates est nommé d’après le tueur en série. Les résidents ne sont pas effrayés.

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SEAFORD, Delhi – Par un récent après-midi à Patty Cannon Estates, deux étrangers ont frappé à la porte de maisons de style ranch débordant de décorations d’Halloween. Un soleil bas illuminait les feuilles rouges et jaunes comme des vitraux, et une brise laissait présager l’arrivée d’un jour de fête. froid. Lorsque les propriétaires ont répondu à la porte, les étrangers leur ont demandé : « Savez-vous d’après qui votre quartier porte son nom ? »

« Une mauvaise personne », a dit une femme tranquillement.

« Un esclavagiste qui était un peu brutal », a proposé un homme quelques portes plus loin.

Au coin de la rue, un homme a réfléchi pendant un moment. « Je pense qu’elle a brûlé un garçon noir ? »

Ce n’est pas la moitié de l’affaire.

Patty Cannon était la première tueuse en série américaine connue, une femme blanche qui a kidnappé et torturé des centaines de Noirs qu’elle a enchaînés dans une cave secrète. La plupart d’entre eux elle les vendait comme esclaves ; ceux qui se débattaient trop – peut-être jusqu’à deux douzaines – elle les tuait.

Les confessions ont fait de lui le tueur en série le plus prolifique de l’histoire des États-Unis. Mais dit-il la vérité ?

Elle a été arrêtée après que les restes d’un homme blanc disparu aient été trouvés sur sa propriété. Elle est morte en prison en attendant son procès en 1829.

Rien de tout cela ne s’est produit sur le terrain appelé aujourd’hui Patty Cannon Estates, mais le développement est entouré de son héritage. Les meurtres ont eu lieu à 8 km à l’ouest, sur la frontière entre le Delaware et le Maryland. Le corps de Cannon est enterré près de la prison du comté de Sussex, à 25 km à l’est. Un mannequin habillé comme Cannon est assis sur une chaise à bascule au musée de Seaford, à 10 km au nord.

« Le quartier ne semble pas hanté par cela », a déclaré Nosalie Bataille, une immigrée haïtienne qui vit là depuis des années. « C’est l’histoire de quelqu’un d’autre ».

Le « chemin de fer clandestin inversé ».

Beaucoup de gens connaissent l’affaire du Solomon Northup, le musicien noir libre dépeint dans le film « 12 Years a Slave », qui a été enlevé à Washington et réduit en esclavage dans le Sud profond. Mais Northup n’était pas la seule victime de ce type d’enlèvement, loin de là. Au moment où des dizaines de milliers d’Afro-Américains esclaves cherchaient la liberté sur le chemin de fer clandestin, il existait également un « chemin de fer clandestin inversé », un réseau de kidnappeurs qui enlevaient et vendaient à l’esclavage presque autant d’Afro-Américains libres.

Le Cannon-Johnson Kidnapping Gang est probablement né avec le mari de Patty, Jesse Cannon, vers 1808, l’année même où les États-Unis ont interdit l’importation d’Africains, ce qui a provoqué l’essor du commerce national d’esclaves, légal et illégal. À la mort de Jessie, sa veuve, probablement âgée d’une cinquantaine d’années, et son gendre, Joe Johnson, ont pris la relève. Ils ont peut-être même développé l’opération, qui comptait environ 60 personnes à son apogée, selon l’historien Richard Bell, auteur de « Stolen : Five Free Boys Kidnapped Into Slavery and Their Astonishing Odyssey Home », qui relate le destin de cinq des enfants victimes du gang.

Philadelphie était un terrain de chasse privilégié, et les enfants noirs étaient des proies particulièrement faciles. Un scénario typique se déroulait comme suit : Un leurre noir rémunéré demandait à un groupe d’enfants de l’aider à décharger quelque chose de… d’un bateau à quai, en promettant de les payer. Une fois à bord, les enfants étaient attachés pendant que le bateau descendait le fleuve Delaware. Les victimes étaient cachées dans la cave et le grenier de la taverne de Cannon jusqu’à ce qu’un acheteur soit trouvé, puis transportées dans le Sud profond, où elles ne retrouveraient probablement jamais la liberté.

Dans un autre cas décrit dans un journal de 1829, les membres de la bande ont convaincu un homme asservi dans le Maryland qu’ils pouvaient lui procurer de faux papiers de liberté et le conduire en lieu sûr. Au lieu de cela, ils l’ont attiré sur la propriété de Cannon, puis ont dit à la femme et aux sept enfants de l’homme, qui étaient nés libres, que leur père voulait qu’ils le rejoignent. Tous ont été kidnappés et vendus comme esclaves.

C’était illégal, mais Cannon et le gang étaient bien connus et opéraient avec une « impunité pratique », selon Bell. Il y avait deux raisons principales. Premièrement, à l’époque, les forces de l’ordre étaient pratiquement inexistantes. Les quelques shérifs et gendarmes étaient facilement déjoués en passant dans une autre juridiction, ce qui était facile pour Cannon, dont la maison et la taverne étaient à cheval sur la frontière entre le Delaware et le Maryland. Ensuite, bien que l’esclavage devienne moins courant dans la région, les résidents blancs « n’avaient pas abandonné les attitudes suprématistes blanches qui vont de pair avec l’esclavage », a déclaré Bell. Il a même trouvé un éditorial de 1817 louant les kidnappeurs pour avoir libéré la communauté du « fléau noir ».

En 1829, un fermier du Delaware creusait une terre qu’il louait à Cannon lorsqu’il est tombé sur « un coffre peint en bleu… et dans lequel on a trouvé les ossements d’un homme », a rapporté un journal abolitionniste de Pennsylvanie. Il a été déterminé – le journal ne dit pas comment – que les os appartenaient à un kidnappeur rival qui avait disparu plus de dix ans auparavant. Entre-temps, Johnson s’était enfui dans le Sud profond, mais lorsque les autorités ont arrêté un ancien membre de la bande, celui-ci a admis avoir vu Cannon tuer un certain nombre de personnes, et il a mené une enquête sur la mort de Cannon. Il les a conduits à plusieurs sites d’enterrement. Au moins trois ensembles de restes appartenaient à des enfants, selon le journal.

Cannon a été arrêtée et emprisonnée à Georgetown, le chef-lieu du comté, où elle est morte le 11 mai 1829, à l’âge de 60 ou 70 ans. Selon certaines rumeurs, elle se serait empoisonnée pour échapper à la potence, mais Bell pense qu’il est tout aussi probable qu’elle soit morte de causes naturelles.

Une foule en colère a fait irruption dans une prison à la recherche d’un homme noir, puis l’a libéré.

Avant sa mort, elle a peut-être avoué avoir tué deux douzaines de ses captifs, mais les historiens ne sont pas d’accord sur ce point. Une grande partie de ce que l’on « sait » sur elle provient d’un pamphlet populaire écrit en 1841, 12 ans après la mort de Cannon, qui contient des erreurs prouvables. Par exemple, il affirme que son prénom était Lucretia alors que d’autres documents montrent que c’était Martha. Bell doute de sa véracité, mais l’historien local Michael Morgan, qui a publié un livre sur Cannon, a déclaré à la Cape Gazette qu’il avait trouvé des documents contemporains corroborant la plupart des affirmations du pamphlet.

« Tout ce que vous avez entendu à son sujet est probablement vrai, et même plus », a déclaré Morgan à la Gazette.

La légende de Patty Cannon abonde. Des romans, de « The Entailed Hat » (1882) à « Song Yet Sung » (2008), sont basés sur sa vie. Un épisode de la série des années 1990 « Homicide : Life on the Street » lui a attribué un personnage (« Patty Ridenour »). Jusqu’à récemment, des bornes d’autoroute historiques étaient placées des deux côtés de la ligne Delaware-Maryland à l’intersection où se trouvaient sa maison et sa taverne. En 2007, après l’émission de PBS « History Detectives » a déterminé que la maison située à côté de la borne d’autoroute « Patty Cannon House » n’était pas la sienne, l’État du Maryland a ajouté deux mots en haut de la borne en guise de correction : « Nearby stood ».

Jack et Rosalie Messick, un couple de retraités qui vit dans cette maison depuis 40 ans, pensent maintenant que leur maison est le site de la taverne de Cannon, et qu’une rampe intérieure en châtaignier américain est tout ce qui reste de la structure originale.

Sont-ils effrayés de vivre là où les meurtres de Cannon ont pu avoir lieu ? Pas du tout. Ce sont des passionnés d’histoire, ont-ils déclaré lors d’une récente visite. Ce morceau d’histoire n’est « ni beau ni glorieux ni quelque chose dont on puisse être fier », a déclaré Jack Messick, « mais c’est arrivé » et c’est intéressant.

La maison perdue d’Harriet Tubman dans le Maryland a été retrouvée, selon les archéologues.

Ils conservent un album de coupures de journaux mentionnant leur maison et ont toujours été heureux de parler aux touristes qui frappaient à la porte, même ceux qui insistaient sur l’existence de tunnels sous la maison et exigeaient d’y entrer. Il y a aussi eu le chasseur de fantômes qui leur a dit que la maison « avait une vibration », mais quand ils ont refusé son projet de monétiser cette vibration, il est parti « et a emmené son fantôme avec lui », a déclaré Jack Messick.

Il y a quelques mois, des ouvriers de l’État du Maryland sont arrivés à l’improviste dans la maison et ont enlevé la borne d’autoroute. Julie Schablitsky, responsable des ressources culturelles pour le département des transports du Maryland, a confirmé que le panneau avait été retiré à la demande d’un groupe local de justice raciale, qui soutenait que le panneau, qui parlait surtout du livre « The Entailed Hat », ne correspondait pas au contexte du site. Mme Schablitsky a déclaré qu’elle serait heureuse d’envisager de remplacer le panneau par un autre sur le chemin de fer clandestin inversé, mais que personne ne l’avait encore demandé.

Les Messicks sont déçus de voir le panneau disparaître. Halloween était la meilleure période de l’année, dit Rosalie, car les enfants affluaient à la maison, prêts à être effrayés. Sans le panneau, ils ne savent pas ce qui va se passer.

Puis il y a le domaine de Patty Cannon.

Lorsque Dave Abbott a quitté Chicago pour s’y installer il y a 11 mois, un habitant lui a demandé s’il savait à qui son quartier devait son nom. « Vous devriez vous renseigner », lui a répondu la personne.

Il était consterné, et ses amis de Chicago à qui il a raconté l’histoire l’étaient aussi. « Je n’avais jamais pensé que le Delaware était un État du Sud », a déclaré Abbott. (Bien que n’ayant jamais fait partie de la Confédération, le Delaware, le New Jersey et le Kentucky ont été les derniers États à émanciper tous leurs esclaves, lorsque le 13e amendement est entré en vigueur en décembre 1865).

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Bataille, l’immigrée haïtienne, l’a découvert à la bibliothèque de Seaford. Elle a été choquée sur le moment, dit-elle, mais elle n’y pense plus beaucoup.

Tanya Tappan, qui a déménagé de Philadelphie à Patty Cannon Estates avec sa petite amie et leurs cinq enfants, l’a découvert lorsque ses enfants l’ont googlé et lui ont dit. « C’est fou », dit-elle. « Mais j’adore le quartier ».

Les résidents blancs et noirs ont déclaré que le quartier était multiracial et que tout le monde s’entendait bien. Et si tous trouvent le nom bizarre à des degrés divers, il y a peu d’enthousiasme pour le changer. Abbott a dit que si quelqu’un d’autre voulait le changer, il pourrait aider, mais qu’il n’allait pas « faire du grabuge ».

Un jeune père, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat parce qu’il a dit qu’il ne faisait pas confiance aux médias grand public, a comparé l’idée de changer le nom à la suppression des statues du général confédéré Robert E. Lee. « C’est l’histoire », a-t-il dit. « Vous ne pouvez pas changer l’histoire ». Len Kaveckas, un retraité qui vit là depuis 12 ans, était indifférent : « Qu’ils enlèvent le panneau. Qui s’en soucie ? »

Ric Thornton, qui dit avoir construit et entretenu le panneau du quartier, s’est inquiété ces dernières années qu’il puisse être vandalisé, mais jusqu’à présent, tout s’est bien passé. « C’est juste un nom », a-t-il dit. « Cela n’a rien à voir avec le quartier ».

Alors, d’où vient ce nom ? C’était l’idée de feu Thayer B. Porter, un marchand de bois et promoteur immobilier local qui a vendu les premières parcelles au début des années 1970. En 1982, il a expliqué à un journal du Delaware pourquoi il lui avait donné son nom : « Elle était l’Al Capone de cette région. Je me suis souvent demandé pourquoi personne n’avait fait un film sur elle ».

Une recherche sur Google n’a pas permis d’identifier un quartier portant le nom d’Al Capone.


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