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L’inflation qui punit Biden rôde dans les couloirs de la Mecque de la consommation | USA

King of Prussia, une petite ville de Pennsylvanie d’environ 22 000 habitants, n’a aucune attraction naturelle. Elle n’a pas de monuments, pas de musées et pas de sites historiques qui méritent une visite. En revanche, elle compte une trentaine d’hôtels, dont plusieurs de taille considérable, qui ont poussé comme des champignons autour de la grande attraction touristique locale : un gigantesque centre commercial vers lequel les consommateurs se rendent en pèlerinage via les quatre autoroutes qui y convergent. Pourtant, selon un employé, les hôtels sont plus vides que d’habitude ces jours-ci. Ce n’est pas encore la haute saison du shopping, mais l’essence est plus chère, et moins de personnes choisissent de parcourir de longues distances pour faire leurs courses. La hausse des prix – notamment de l’énergie et des denrées alimentaires – affecte la consommation, ainsi que les attentes des démocrates en vue des élections de mi-mandat du 8 novembre.

Le centre commercial King of Prussia est plus connu que la ville avec laquelle il partage son nom unique, et si vous avez envie de faire du shopping, une journée ne suffit pas pour visiter l’ensemble du centre commercial. C’est un univers de consommation, avec plus de 450 établissements qui occupent un total d’environ 2,9 millions de pieds carrés. Magasins de mode (de Primark à Ralph Lauren), magasins de luxe (Jimmy Choo, Louis Vuitton, Gucci, Tiffany’s, Bulgari, Cartier), grands magasins (Bloomingdale’s, Macy’s), magasins de décoration, de maison, de meubles, de sport… on y trouve même un concessionnaire Tesla et des dizaines de restaurants. Dans les environs immédiats, on trouve une multitude d’autres magasins, supermarchés et mégastores. Costco et Walmart, les géants de la distribution alimentaire, sont là. Et bien sûr, il y a plusieurs stations-service à quelques pas du centre commercial. C’est là que se trouve pratiquement tout l’univers de la consommation américaine.

« C’est le samedi qu’il y a le plus de monde », dit l’employé d’un magasin. Bien qu’elle montre des signes de faiblesse, la consommation a jusqu’à présent résisté de manière surprenante, grâce aux économies accumulées pendant la pandémie et à la vigueur du marché du travail.

C’est un autre paradoxe de l’économie américaine. Le taux de chômage est de 3,5%, le plus bas depuis 50 ans. On peut voir des panneaux « Help wanted » dans de nombreux magasins de King of Prussia. On estime que le nombre d’offres est le double du nombre de chômeurs. Le président américain Joe Biden a récemment déclaré que le pays avait « employé 10 millions de travailleurs supplémentaires. Plus que jamais. Le taux de chômage est le deuxième plus bas de toute l’histoire américaine. »

Plus de hot-dogs

Mais la vérité est plus complexe. Le chômage est simplement revenu à son niveau pré-pandémique. L’inflation, en revanche, était un problème presque oublié des Américains. Au cours des 30 dernières années, la moyenne était légèrement supérieure à 2%. Jusqu’à la crise actuelle, bien sûr. Afin de surmonter la pandémie, la Réserve fédérale et l’administration Biden ont inondé l’économie de liquidités et la demande a grimpé en flèche, tandis que l’offre continuait à être embourbée par des problèmes de chaîne d’approvisionnement et des restrictions Covid-19. Qui plus est, ces problèmes ont été aggravés par la guerre en Ukraine, en raison de son impact sur le pétrole, les denrées alimentaires et d’autres matières premières. Les prix augmentent actuellement à leur rythme le plus rapide depuis quatre décennies. L’inflation a atteint 9,1 % en juin, et elle refuse de baisser. En septembre – les dernières données avant les élections de mi-mandat – elle s’élevait à 8,2 %.

« Tout est cher, mais il faut bien manger », a déclaré une cliente, souriante, en quittant le Walmart de King of Prussia avec ses enfants récemment. Selon le Bureau des statistiques du travail des États-Unis, les aliments destinés à la consommation domestique sont devenus 13 % plus chers au cours des 12 derniers mois. Cela inclut de fortes augmentations pour des produits de base comme les œufs (30,5 %), le lait (15,2 %), le poulet (17,2 %), le riz et les pâtes (15,9 %) et la margarine (44 %). Le directeur financier de Walmart a récemment expliqué que les clients se tournent vers des produits moins chers, comme les hot-dogs, le thon en boîte et le poulet.

Des cartons d'oeufs dans un Walmart du centre commercial de King of Prussia.
Des cartons d’oeufs dans un Walmart dans le centre commercial de King of Prussia.Miguel Jiménez Cabeza

Pendant ce temps, l’essence est toujours en hausse de 18% sur un an, et les factures qui arrivent à la maison sont également de plus en plus élevées : l’électricité est en hausse de 15,5% et le gaz de 33%.

Par rapport à cela, l’augmentation de 5,5 % des vêtements (le produit le plus recherché au centre commercial de King of Prussia) n’est pas grand-chose. Les soldes et les rabais ont permis de contenir les prix. Pour le secteur du commerce de détail, le problème est différent : si les consommateurs dépensent plus pour la nourriture, ils ont moins d’argent pour d’autres achats. Les entreprises ont fait de mauvais calculs et se sont retrouvées avec beaucoup de stocks qu’elles ne pouvaient pas vendre.

La Réserve fédérale tente de contenir l’inflation avec les hausses de taux d’intérêt les plus agressives depuis les années 1980. Son président, Jerome Powell, a déclaré qu’il faudra « un peu de douleur » pour contenir le problème ; il est également prêt à provoquer une récession si nécessaire. Le resserrement monétaire et la perspective d’un ralentissement économique ont frappé le marché boursier, dans lequel des dizaines de millions d’Américains investissent, directement ou indirectement.

Les hausses de taux ont surtout affecté les prêts hypothécaires, qui avoisinent déjà les 7% pour les prêts à 30 ans, selon Freddie Mac. Avec cela, les ventes de logements s’effondrent ; jeudi dernier encore, l’Association des agents immobiliers de Pennsylvanie soulignait que, dans son État, elles avaient chuté de 16 % sur un an.

Ce qui inquiète le plus le public

Dans les sondages, l’économie en général, et l’inflation en particulier, apparaissent invariablement comme le principal problème, loin derrière l’immigration, l’avortement, la criminalité, les armes à feu ou les menaces pour la démocratie. Dans les plus récents Le New York Times / Siena, l’économie en général est le problème le plus important pour 26% des électeurs probables et l’inflation pour 18%. L’avortement et l’immigration sont mentionnés par 5%. Dans le sondage Gallup, 38% citent les problèmes économiques, 22% considèrent le gouvernement comme un problème et l’immigration est la troisième préoccupation, avec 6%. Et selon le sondage CBS News / YouGov, 65 % des électeurs pensent que l’économie se dégrade, la majorité d’entre eux accusant Biden d’être responsable du problème.

« C’est l’économie, idiot. » C’est la phrase que James Carville, le stratège de Bill Clinton, a utilisée comme noyau de la campagne présidentielle de 1992 pour battre George Bush père. Les républicains sont convaincus que c’est aussi celle qui leur donnera la victoire aux élections de mi-mandat. À chaque débat et rassemblement, ils font couler le sang avec les hausses de prix, en essayant de rendre Biden responsable et de lier les candidats démocrates à lui.

Le président a obtenu l’adoption de son « Inflation Reduction Act ». Mais si la loi n’a pas fait baisser l’inflation, elle lui a au moins donné quelques munitions politiques. Biden a également mis au défi les directeurs des compagnies pétrolières de baisser les prix de l’essence, tout en annonçant qu’il continuera à mettre sur le marché davantage de réserves stratégiques de pétrole. Cela ne lui a pas servi à grand-chose.

Au moins, le ralentissement du marché du travail et la récession potentielle ont été retardés. Les samedis, le week-end de Thanksgiving (avec le Black Friday) et les semaines précédant Noël sont les moments où le centre commercial de King of Prussia est bondé. Ces dates seront l’épreuve de vérité de cette année, qui déterminera la direction que prendront la consommation et l’économie américaine. Mais cela se fera après les élections du 8 novembre.


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